Dag 8: Sightseeing in de omgeving rond Turpan
De ochtend begint met een beetje uitslapen want de wekker gaat niet af. We worden om 6.50 uur wakker en om 7.00 uur zou de chauffeur voor de deur staan. Dus kleden we ons snel aan, pakken onze spullen en gaan meteen naar buiten. Helaas is de chauffeur er nog niet.
Op zich vinden we dat weer niet heel raar. Het schijnt dat men standaard om 7.30 uur vertrekt. Wij wilden echter om 7.00 uur vertrekken omdat we een nogal afwijkend programma hebben samen gesteld. Afwijken van de standaard lijkt echter lastig want om 7.30 uur verschijnt onze chauffeur.
We vertrekken en de chauffeur rijdt lekker door, maar niet als een gek. Over de hele dag genomen zijn we erg tevreden over hem. In de auto eten we het ontbijt dat we eigenlijk op onze hotelkamer hadden willen eten. Maar dit is eigenlijk veel efficiënter.

Sandhill Garden

Sandhill Garden is onze eerste stop. We arriveren hier om 9.00 uur (precies volgens planning) en spenderen hier een uur. Dit is wat ons betreft een van de top attracties van deze dag.
De entree is 30 RMB plus 30 RMB voor een ritje met een golfkarretje. Dit laatste is zijn geld niet waard. Het karretje rijdt een rondje dat je (als het niet te heet is) ook prima kunt lopen en stopt onderweg één keer. Als ons rondje is afgelopen lopen we zelf nog een stuk terug om nog wat van het zand te genieten en wat extra foto's te maken.
Naast de zandheuvels zijn hier woestijnkarretjes en kamelen waar je een eindje mee kunt rijden, een speeltuin voor de kleintjes, zandsculpturen en nog wat andere dingen om van het park wat meer dan alleen een grote zandbak te maken. Maar wat ons betreft is juist die enorme zandbank het geweldige aan dit park.

Sandhill Garden, daar hebben ze dus vooral heel veel zand
Sandhill Garden, daar hebben ze dus vooral heel veel zand

Tuyugou en Tuyugou Thousand Buddha Grottoes

Na de Sandhill Garden rijden we naar Tuyugou, een rit van anderhalf uur waarvan de laatste helft door enorm mooie bergen gaat. De bergen die we hier zien zijn veel mooier dan de Flaming Hills die in de standaard toeristische route zijn opgenomen.
Tuyugou is een dorpje zoals je dat in deze omgeving veel ziet. Kleine huisje van zand(stenen) etc. Een eindje buiten het dorpje liggen de Tuyugou Thousand Buddha Grottoes. We kopen bij de parkeerplaats twee kaartjes van 30 RMB per stuk en lopen eerst een rondje door het dorpje. Vervolgens lopen we naar de grotten. Het is duidelijk merkbaar dat het warmer begint te worden.
De grotten stellen eigenlijk niet zo veel voor. Er zijn enkele afgesloten grotten die een mannetje één voor één voor ons open maakt. Dit mannetje spreekt zowaar een beetje Engels en doet enorm zijn best doet om wat uitleg te geven. Ze laten de grotten in goede volgorde zien, de mooiste als laatste.
De kleuren van de tekeningen die er nog zijn, zijn helderder dan degene die we in Datong (Yungang Caves) en Luoyang (Longmen Caves) hebben gezien. Helaas hebben Duister archeologen begin 1900 bijna alles meegenomen naar Berlijn waar de spullen tijdens de Tweede Wereldoorlog verloren zijn gegaan. Wat zij achterlieten is vervolgens tijdens de Culture Revolutie beschadigd.
Maar het dorpje, de grotten en de schitterende omgeving (bergen) maken dat Tuyugou wat ons betreft een van de beste attracties in de buurt van Turpan is. Dit is de attractie waar we vandaag de meeste tijd (vijf kwartier) spenderen.

Enkele huizen van Tuyugou
Enkele huizen van Tuyugou

The Ancient City of Gaocheng (Gāochāng Gùchéng / 高昌故城)

Na een klein half uurtje rijden zijn we bij The Ancient City of Gaocheng. De aankomst hier is heel anders dan bij de vorige twee attracties. Daar was het allemaal redelijk rustig en overzichtelijk. Hier staat een grote loods met allemaal kraampjes waar enkele ook nog erg luide muziek produceren. Oké, dit zit dus wel in de standaard tour en is dus veel toeristischer. We moeten even zoeken naar het loket en kopen onze kaartjes voor 40 RMB per stuk.
Als we binnen zijn wordt ons een plaatsje op een ezelkarretje aangeboden, wel betalen natuurlijk. Ondanks dat het buiten inmiddels op een oven begint te lijken besluiten we toch om te gaan lopen. We volgen het pad van de ezel, kijken even in het gebouw aan het eind en lopen weer terug.
Gaocheng is een stad van rond het begin van de jaartelling en is vooral van zand gebouwd. Er niet veel meer van over. Onze boeken zeiden al dat er niet zoveel te zien zou zijn, en dat klopt. Het is dat we er toch langs kwamen maar verder hebben we hier eigenlijk niet te zoeken.
Omdat het een redelijk groot terrein is, is het eindpunt best verlopen waardoor we hier toch zo'n drie kwartier zijn.
Wat aardiger is zijn de dorpjes waar we onderweg van Tuyugou naar Goacheng door komen. Rond Tuyugou zijn de huisjes min of meer hetzelfde als in Tuyugou en in de buurt van Goacheng vragen we ons een beetje af waarom men überhaupt een huis heeft, de bedden staan gewoon op straat. Gezien de hitte hier is dat overigens nog niet eens zo'n gek idee.

Soms vragen kinderen gewoon of je hun op de foto wilt zetten. Als je goed kijkt zie je op de achtergrond een aantal bedden waar de mensen hier kennelijk op leven / slapen.
Soms vragen kinderen gewoon of je hun op de foto wilt zetten. Als je goed kijkt zie je op de achtergrond een aantal bedden waar de mensen hier kennelijk op leven / slapen.

Emin Minaret (Émǐn Tǎ / 额敏塔)

Onderweg van Gaocheng naar de Emin Minaret, een ritje van 40 minuten, komen we voor de tweede keer langs de Flaming Mountains en inderdaad de bergen die we bij Tuyugou hebben gezien zijn veel mooier.
Vonden we The Ancient City of Gaocheng een beetje zonde van ons geld, de 30 RMB entree die men hier vraagt is ronduit weggegooid geld. Je kan niet in de minaret en als je alleen de buitenkant wilt zien, dan kan dat ook prima vanaf de weg. Het enig wat er verder nog te zien is, is de binnenkant van de moskee. De moskee wordt overigens gewoon gebruikt waardoor je er een aantal moment van de dag niet in kunt.
Aangezien we ons kaartje al gekocht hebben lopen we een rondje wat alles bij elkaar toch nog een half uur duurt. Maar dit is echt de minst interessante attractie van deze dag.

De Emin Minaret, dit is zo'n beetje alles wat daar te zien is
De Emin Minaret, dit is zo'n beetje alles wat daar te zien is

The Ancient City of Jiaohe (Jiāohé Gùchéng / 交河故城)

De afstanden tussen de attracties worden steeds korter, het ritje naar The Ancient City of Jiaohe duurt nog maar 15 minuten. Ook hier moeten we 40 RMB per persoon betalen. Jiaohe is ongeveer hetzelfde als Gaocheng, maar dan veel beter en daardoor de moeite waard.
Zo heeft men bij Jiaohe een gebouw met een maquette en wat informatieborden (ook in het Engels), verder staat er nog veel meer overeind, zijn er geen ezelwagentjes en is er een uitkijkplatform waar je uitzicht over het hele terrein hebt. Helaas is ook hier het meeste vergaan waardoor het toch lastig blijft om je een voorstelling te maken van hoe het geweest moet zijn.
Ondanks dat we inmiddels best wel last hebben van de hitte lopen we een rondje door de stad waarbij we onze laatste flesje drinken (we hadden zes flesjes van 0,6 liter bij ons) leeg maken.
Na 40 minuten zijn we weer terug op de parkeerplaats waar we wat drinken kopen en onze chauffeur trouw staat te wachten.

The Ancient City of Jiaohe, op het eerste gezicht zijn het vooral een grote verzameling van muurtjes van zand
The Ancient City of Jiaohe, op het eerste gezicht zijn het vooral een grote verzameling van muurtjes van zand

Karez Museum (Kǎnér Jǐng / 坎儿井)

Onderweg naar het Karez Museum eten we een paar koekjes. In ons strakke programma van vandaag zat geen lunch dus eten we zo nu en dan wat fruit bij een attractie en dan weer wat koekjes of een broodje in de auto. Het ritje naar het Karez Museum duurt maar 10 minuten.
Het Karez Museum is een soort openlucht museum over de Karez. Karez zijn gegraven ondergrondse gangen die men gebruikt om het water uit de bergen naar de dorpen in de woestijn te transporteren. De kanalen zijn vele honderden jaren oud, met de hand gegraven en hebben een totale lengte van enkele duizenden kilometers.
De entree is 40 RMB en wanneer je geen interesse in iets dergelijks hebt is dat echt weggegooid geld. Met name Jacob vindt het wel geinig om te zien hoe de kanalen zijn aangelegd en waar het water dat men in Turpan gebruikt vandaan komt. Hierdoor is deze attractie wat ons betreft een middenmoter.
Overigens is de museum ook een optie wanneer je op zoek bent naar een sjaaltje. Want nadat je semi ondergronds langs een watertje bent gelopen ga je bovenlangs weer terug en daar staat het vol met stalletjes die souvenirs en sjaaltjes verkopen. Wij hebben het allemaal in 20 minuten gezien.

Dit plaatje vertelt zo'n beetje het hele verhaal van het Karez Museum
Dit plaatje vertelt zo'n beetje het hele verhaal van het Karez Museum

Uiteindelijk zijn we om 18.00 uur weer terug in ons hotel. Ondanks dat we een half uur te laat vertrokken zijn we toch een kwartiertje eerder terug dan gepland.
Wij gaan lekker naar onze hotelkamer met airco. Daar maken we van het warme water dat daar staat een bakkie koffie en rommelen we wat totdat we het tegen 19.30 uur wel weer verantwoord vinden om naar buiten te gaan om te eten.
Gisterenavond hadden we een restaurant gezien waar we nu wel heen willen. Als we daar aankomen is daar echter niets te doen. Dus besluiten we het terras bij ons hotel te proberen. Dat valt ook niet mee, je kunt daar niets eten, wel wat drinken. Dus bestellen we een biertje en buigen we ons over de planning van de rest van onze vakantie.

We hebben nog iets van twee weken en willen in ieder geval nog naar Kashgar en daar een aantal dagen besteden aan enkele excursies. Voor de rest is alles open en zouden we naar het Heavenly Lake, Yining en Kuqa kunnen / willen. Yining valt af omdat er toch erg weinig te doen is en het veel in de bus zitten is. Vervolgens zien we dat de trein van Ürümqi naar Kashgar via Turpan rijdt. Dan willen we wel met de trein van Turpan naar Kuqa.
Wanneer we dit checken bij reisbureau dat in het hotel zit, blijkt dat we twee opties hebben, een snelle trein die rond 2.30 uur ('s nachts dus) in Kuqa aankomt of een langzame trein (die er niet ruim 12 uur maar bijna 13 uur over doet) en die rond 1.00 uur ('s nachts dus) vertrekt. Midden in de nacht aankomen lijkt ons helemaal niets. Hoe moet dat dan met taxi's en hotels ? Dus zouden we de trein die over een paar uur gaat moeten nemen. Daar zijn we emotioneel helemaal niet aan toe. Dus besluiten we om morgen toch met de bus terug naar Ürümqi te gaan en vervolgens weer eens te kijken welke opties we hebben en wellicht eerst één of twee dagen naar het Heavenly Lake te gaan.

Na dit biertje en puzzelen gaan we naar het restaurant in het hotel waar we prima eten. Hierna gaan we terug naar onze kamer, niet om in te pakken, uit te checken, geld te pinnen, nog wat boodschappen te doen en onze trein te halen, maar gewoon om lekker naar bed te gaan.